Reseña biográfica de Prince Hall

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Reseña biográfica de Prince Hall

H.·. Oscar Figueredo

M.·.M.·.

Log.·. José Martí Nº 125

Prince Hall (1735 - 1807).

Prince Hall (1735 – 1807).

          Christian Gadea Saguier dice en el blog Los Arquitectos: “Aunque parezca un despropósito o una falta de práctica en los principios de ‘igualdad’ que sostiene la masonería, en los Estados Unidos ocurre un fenómeno extraño para nosotros los latinos. Existe una corriente masónica pujante que por largos años ha sido escamoteada en términos de información y tratada de ‘irregular’. Me refiero a la Obediencia Prince Hall, que agrupa a los hermanos americanos negros”.

         Y agrega: “La masonería de los negros americanos es todo un tabú para los latinos y por demás difícil de entender cómo es posible que los masones se dividan por el color de la piel, cuando esta milenaria agrupación es depositaria de la fraternidad universal. Ojo que no me estoy refiriendo a una corriente menor. Hoy en día, en todo el mundo, existen más de 44 Grandes Logias Prince Hall con más de 300.000 miembros”.

        La historia de los negros en la masonería de los Estados Unidos comenzó un año antes de la declaración de independencia (en 1775), cuando un hombre negro llamado Prince Hall fue iniciado.

La historia y la leyenda de Prince Hall

       Existe una gran controversia en torno a la figura de Prince Hall, su lugar y fecha de nacimiento, su condición e incluso respecto a cuándo y dónde ocurrió su iniciación.

Nacimiento

       William Grimshaw, un Gran Maestro de la Gran Logia Negra establecida en el Distrito de Columbia como Gran Logia Unión, escribió que Prince Hall nació en Bridgetown, Barbados, Indias Occidentales, en 1748, hijo de un inglés y una dama “de color”, de extracción francesa. Esta versión fue la adoptada por el Prince Hall Masonic Year Book, publicación oficial auspiciada por la Conferencia de Grandes Maestros de Masones Prince Hall de América y por el autor e investigador masónico blanco Harold Voorgis, entre muchos otros. Ninguna de estas versiones ha podido ser demostrada, y William Grimshaw ha sido desacreditado como historiador.

       Otras fuentes destacan que Prince Hall no habría nacido antes de 1735, ni después de 1742, siendo más probable que lo hubiera hecho en 1737 o en 1738. Así, noticias sobre su muerte en los periódicos de Boston de diciembre de 1807 se referían a él como “de 72 años de edad”,  con lo cual se sitúa su nacimiento en 1735.

       Uno de los fundadores de la Massachussets Historical Society, el Dr. Jeremy Belknap, en carta fechada en 1795, se refiere a Prince Hall como “un hombre negro, muy inteligente, de 57 años de edad”, de donde se deduce que su nacimiento habría ocurrido en 1738. Por otra parte, una declaración fechada en agosto 31 de 1807, poco tiempo antes de su fallecimiento,  dice: “Yo, Prince Hall, de Boston, del Condado de Suffolk, talabartero y trabajador, de cerca de 70 años de edad…”, por ende nació en 1737.

       Como señalamos, la versión tradicional más aceptada afirma que Prince Hall nació en Bridgetown, Barbados en 1748, hijo de Thomas Hall (inglés), mercader de cueros que tenía una esposa negra libre, de ascendencia francesa; y que se trasladó a Nueva Inglaterra a mitad del siglo XVIII, estableciéndose en Boston, Massachusetts. En esta versión se afirma que Prince Hall perteneció al Ejército Revolucionario y que luchó en la guerra de Independencia de Estados Unidos.

        Ha sido un aspecto históricamente controvertido, el hecho de determinar si Prince Hall fue esclavo o no. Almeida de Carvalho en su obra Prince Hall: Una Masonería Desconocida, cita, en este sentido, a John Sherman (Anales de Quator Coronati Lodge, 1979), quien afirma que descubrió en la Biblioteca Athenaeum de Boston una copia del documento de liberación, comprobando que Prince Hall había sido esclavo en la familia de un negociante en ropas de cuero, de nombre William Hall, que lo liberó en 1770.

        Determinar su lugar de nacimiento y su parentesco reviste importancia, en cuanto a poder constatar si Prince Hall nació libre o no, pues en el momento cuando la iniciación supuestamente tuvo lugar, el requisito establecido preveía que el candidato debería haber nacido libre (“born free”); por lo tanto, ello habría determinado la validez o no de la iniciación y, consecuentemente, todo el proceso posterior.

       Ésa fue, casi con certeza, la razón para la invención de William Grimshaw. Otros, por su parte, han afirmado que Prince Hall nació en Maryland, algunos ubican su nacimiento en Inglaterra y unos pocos en África.

Estampa de Prince Hall (1976).

Estampa de Prince Hall (1976).

       No nos extenderemos sobre los argumentos analizados para cada una de esas hipótesis, que pueden ser indagados en la obra Prince Hall, la Logia Africana y Grandes Logias Negras, de Tony Pope. Pero, tal como afirma este autor, los archivos muestran que durante la Guerra de Independencia hubo por lo menos tres soldados y un marinero de nombre Prince Hall, provenientes de Boston o de su vecindad, y hubo por lo menos 7 matrimonios de personas llamadas Prince Hall. Todas ellas no pudieron ser el mismo hombre”.

       Por ende, no existe evidencia de que el futuro Maestro de la Logia Africana hubiese nacido en esclavitud y ni existe ninguna prueba de que haya sido esclavo después de 1770.

La iniciación de Prince Hall y la formación de la Logia Africana

        La tradición afirma que Prince Hall fue iniciado el 6 de Marzo de 1775. Existe una controversia sobre si fue en la Irish Constitution Military Lodge No. 441 o en la Logia Africana, dado que ambas estaban en el génesis de la Masonería Prince Hall, con todas las implicaciones del reconocimiento otorgado por la Gran Logia Unida de Inglaterra y el problema de existir dos Obediencias en un mismo territorio.

         Sobre el tema de la Iniciación de Prince Hall en la Masonería, George Draffen de Newington, un Past Gran Maestro de la Logia Quatuor Coronati, cita el Prince Hall Masonic Year Book y destaca:

El 6 de marzo de 1775 Prince Hall y otros 14 negros libres de Boston fueron hechos Maestros Masones en una logia del ejército, adscrita a los regimientos del General Gage, estacionados por entonces cerca de Boston. Esta logia otorgó a Prince hall y a sus Hermanos autoridad para reunirse como logia, para desfilar en el Día de San Juan y para enterrar masónicamente a sus muertos, pero no podían conferir grados ni realizar ningún otro trabajo masónico (…). Durante nueve años, estos Hermanos, junto con otros que habían recibido los grados en otras partes, se constituyeron como masones y gozaron de privilegios limitados”.

         Joseph Walkes, autor y editor de publicaciones Prince Hall, en su obra A Prince Hall Masonic Quiz Book admite francamente que definitivamente no se sabe cuándo ni cómo Prince Hall se hizo masón “ya que no ha sido hallada documentación que muestre fechas”, pero cita los documentos de Jeremy Belknap (cuya fuente presumiblemente fue el propio Prince Hall).

“Debo informarle que él (Hall) es Gran Maestro de una Logia de Masones, conformada totalmente por negros, y distinguida con el nombre de Logia Africana. Fue fundada en 1775, cuando este pueblo estaba ocupado por soldados británicos, algunos de los cuales formaron una logia e iniciaron en ella a un número de negros. Después de la paz, obtuvieron de Inglaterra Carta Patente emanada de la autoridad del Duque de Cumberland”, continúa diciendo Walkes.

          Las Actas de la Logia Africana no proporcionan mucha información respecto a qué fue lo que ocurrió una vez que los ingleses partieron, explicando este hecho, por qué tenía algún viso de fundamento la actitud de marginalización a la que la Masonería Blanca o Caucásica sometió a la naciente Masonería Prince Hall.

a Masonería Prince Hall honra la memoria de su fundador en una ceremonia pública: “Prince Hall Americanism Day”.

La Masonería Prince Hall honra la memoria de su fundador en una ceremonia pública: “Prince Hall Americanism Day”.

         Existen registros de las diversas gestiones llevadas a cabo por Prince Hall a fin de regularizar la situación de la Logia Africana. Entre otras, envió dos cartas al Hermano William Moody, en Londres, de la Gran Logia de los Modernos, obteniendo finalmente la Carta Patente (Warrant) el 29 de septiembre de 1784, para la Logia Africana No. 459, extremo éste publicitado en los periódicos locales de Boston.

        Se ha constatado que en septiembre de 1784, la Gran Logia de Inglaterra (de “los Modernos”) extendió la Carta No. 459 a “la Logia Africana de Boston, Nueva Inglaterra”. La Logia fue reenumerada posteriormente como la 370, en 1792, y, como todas las demás Logias en las antiguas colonias americanas, bajo “los Antiguos” o bajo “los Modernos”, fue borrada de los archivos en 1814, por la recientemente constituida Gran Logia Unida de Inglaterra, entre otras causas por no haber pagado el Fondo de Caridad, pero nunca fue formalmente extinta.

        Hasta 1797 la Logia Africana contribuyó al Fondo de Caridad Inglés, permaneciendo en comunicación epistolar con el Gran Secretario de la Gran Logia Inglesa (de “los Modernos”) hasta principios del siglo XIX. Después de 1802 la comunicación se interrumpió, debido a las dificultades ocasionadas a los transportes por las guerras napoleónicas.

         En ese año de 1797, la Logia Africana dio autorización a dos grupos de hombres para que se reunieran como Logias: a) La Logia Africana 459 B, en Filadelfia, Pennsylvania y b) La Logia Hiram, en Providence, Rhode Island. Luego de 1808 se otorgaron nuevas autorizaciones. De 1813 a 1824 la Logia Africana casi abatió columnas, reuniéndose muy pocas veces. En 1824 le fue enviada a la Gran Logia Unida de Inglaterra una petición, requiriendo la renovación de su Carta Constitutiva, que quedó sin respuesta.

        A fin de entender este proceso fundacional, señala Almeida de Carvalho en la obra citada, es preciso tener en mente el estatus colonial del negro norteamericano en la época de la independencia. No tenían educación formal e incluso padecía de restricción legal para adquirirla. Tenía prohibido reunirse o nuclearse con más de tres individuos de raza negra al mismo tiempo.

        Los historiadores afroamericanos afirman que los negros estaban en la América Colonial, pero no eran de América. Eran los súbditos coloniales de los súbditos coloniales de Inglaterra. Sus explotadores no eran el Rey Jorge y sus súbditos, sino los Padres Fundadores, los masones y los dueños de esclavos.

       La revista masónica negra Phylaxis Magazine, editada en Boston, comentaba en sus editoriales que existen y siempre han existido dos Norte Américas, una blanca y otra negra; por ende, definirlas juntas sería imposible.

       Prince Hall falleció el 4 de diciembre de 1807, con la gloria de haber sido el primer americano negro en recibir los grados de la Masonería en Estados Unidos. Su muerte fue noticiada en un alto número de periódicos de Boston, siendo enterrado en Copps Hill, junto a una de sus esposas.

       La Masonería Prince Hall honra la memoria de su fundador en una ceremonia pública: “Prince Hall Americanism Day”, durante el mes de septiembre, en una iglesia en Boston.  Asimismo, cada diez años la Conferencia de los Grandes Maestros Prince Hall realiza una peregrinación a Boston, a su monumento en Copps Hill.

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